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Tutorial mastering: limitador

Hay un elemento algo complicado en el universo del mástering porque no deja de evolucionar y cambiar, y que puede tener opciones enormemente distintas según el plugin o hardware que usemos. Fabfilter Pro-L2, Izotope Ozone Maximizer, DMG Limitless, Waves L3, PSP Xenon, Weiss MM1, Tokio Dawn Labs Limiter 6, Nugen Audio ISL2, todos tienen diferencias e incluso algunos son multibanda, pero hay algunas opciones específicas comunes a casi todos.

¿Cuáles son algunos los controles específicos de un limitador y para qué sirven?

Primero, para entender un limitador, hay que saber que es una especie de compresor ultra rápido y con ratio altísimo, en la mayor parte de los casos infinito. En mástering lo usamos para controlar los picos puntuales, y poder subir el nivel total de la canción sin que esos picos puedan pasar del 0 dbFS (0 decibelios Full Scale, el nivel máximo), es decir, antes de que produzca distorsión digital.

True Peak Metering (ISP)


Entre dos samples de una onda existen picos que no están representados porque quedan ocultos justo entre esos dos samples, pero que se vuelven a recrear cuando se reproduce esa onda, o cuando se convierte a mp3. Debido a estos picos, se produce distorsión en ondas que están picando en cero, ya que el pico real entre los samples queda por encima de ese nivel. Son los llamados Inter-Sample Peaks (ISP).

Inter Sample Peak

Para evitar que se produzcan estas distorsiones, algunos limitadores incorporan un detector de ISP, también llamado True Peak Metering, para dar la lectura real de esos picos, aunque queden fuera de las muestras. Hay una precaución que es muy recomendada, y es no poner como nivel máximo de la onda el 0 dbFS, si no -0.30, para que haya espacio para picos inesperados al convertirse la onda a mp3 o a alguno de los demás formatos que usan las distintas plataformas (Spotify, iTunes y Youtube Music usan AAC).

Hay otra manera más para ayudar a manejar mejor esos picos y es usar oversampling:

Oversampling


Multiplica internamente la frecuencia de muestreo de la onda. Si estamos procesando una onda a 44100, y elegimos en el limitador un oversampling de 2X, internamente la procesará a 88200. Con un oversampling de 4x la procesará a 176400, y así sucesivamente. De esta manera tendremos más cantidad de muestras internamente, más "fotos" de la onda, y menos posibilidad de que se nos escapen esos Inter-Sample Peaks.

Además, el oversampling sirve para evitar el llamado Aliasing, que es una forma de distorsión metálica que se puede producir en frecuencias altas cuando estamos manejando digitalmente audio.

Según el teorema de Nyquist, para representar digitalmente una onda, la frecuencia de muestreo debe ser al menos el doble que la frecuencia máxima de la señal de audio. Es decir, para 20000 Hz de frecuencia máxima, que es el limite del oído humano, bastarían 40000 Hz de frecuencia de muestreo.
Pero en la práctica se producen armónicos por encima de los 20000 Hz que no podemos oír pero que al ser manejados digitalmente introducen aliasing que se cuela en frecuencias altas, en forma de esa especie de distorsión metálica que he citado antes. Por eso, usando oversampling, alejamos aún más el aliasing del espectro audible. Como contra, cuanto más oversampling usemos, más carga habrá sobre la CPU.

Oversampling Fabfilter Pro L2

Oversampling del limitador Fabfilter Pro L2.


Dithering


Normalmente en audio profesional usamos 24 bits para grabar, mezclar o masterizar, pero en un CD la calidad es de 16 bits.
Para convertir de 24 a 16 tenemos que eliminar esos últimos 8 bits menos representativos restantes. La manera directa de hacerlo sería por redondeo, transformando el valor de esos 8 bits en el más cercano. Pero este procedimiento produce lo que se conoce como "ruido de redondeo", que se percibe en los momentos de menos amplitud, como la cola de una canción.

Existe una manera más eficiente para conservar la calidad del audio, el dithering. Para explicar qué es el dithering de manera sencilla sin meternos en términos demasiado científicos, podemos decir que es una técnica que hace que ese ruido de redondeo se quede "escondido" en zonas en las que el oído humano en menos sensible, y por lo tanto sea inaudible.

Distintos limitadores tienen distintos tipos y opciones de dithering, aunque siempre hay una opción por defecto que es la recomendada para uso general por si no quieres complicarte demasiado.

Requisitos que debes seguir a la hora de aplicar el dithering:

- Solamente debemos aplicarlo al convertir desde 32 o 24 bits a una más baja que 24 y sólo una vez.
- Debe usarse como último paso en la masterización, sin poner nada después.
- No hace falta usar dither para convertir a mp3.

Dithering y Lookahead de Nugen ISL2

Dithering y Lookahead del plugin Nugen ISL2.

Lookahead


El lookahead determina con cuanta antelación analiza la señal, lo que le permite reaccionar antes a los picos del audio. Es como si "leyera" los transitorios antes de que sonasen, para así "cazarlos" a tiempo. En algunas ocasiones un lookahead excesivo puede quitar demasiada dinámica a la señal. Lo mejor es probar en cada caso lo que mejor funciona.

Clipper


Algunos limitadores incorporan un clipper, que produce una saturación en los picos más altos, generando armónicos que pueden añadir pegada en bombo o caja. En pequeñas dosis puede ser beneficioso en algunos casos, especialmente en música electrónica.

Clipping del plugin DMG Limitless

Sección de clipping del limitador DMG Limitless.


Comparación entre limitadores

Es difícil decir qué limitado es "el mejor", ya que uno puede ser mejor para un tipo de material y otro para un material distinto. A veces lo mejor es usar dos limitadores a la vez, cada uno haciendo la mitad del trabajo. En estos ejemplos voy a comparar mis favoritos, el Fabfilter Pro L2, el DMG Limitless (multibanda) y el Maximizer de Ozone 9.

Los tres plugins están limitando alrededor de los 4 dBs y tienen un nivel máximo de -0.3dBs, llegando a los -10 LUFS de loudness.

Primero, el fragmento de música electrónica sin limitar:



En este ejemplo, he partido del preset "Allround" del Fabfilter Pro L2 con un oversampling de 8x y True Peak Limiting, pero he cambiado el estilo a "Modern" en el menú Advanced porque parece que conserva mejor la pegada del bombo.



Para este, el DMG Limitless usa el preset "EDM Master I", con seis bandas de limitación y clipping. Es el que suena más denso de los tres:



Y por último, para el Ozone 9 Maximizer no he usado ningún preset, sino el modo IRC IV Modern con True Peak:



En el segundo ejemplo uso una mezcla de rock, y utilizo de nuevo los tres limitadores para llegar a los -10 LUFS de loudness.

Primero, el fragmento sin limitar:



En este ejemplo, he partido del preset "Transparent" del Fabfilter Pro L2 con un oversampling de 4x y True Peak Limiting:



Aquí uso el DMG Limitless usa el preset "Loud MKI", que añade de nuevo un ligero clipping:



Y para el Ozone 9 Maximizer vuelvo a usar el modo IRC IV Modern con True Peak:



Conclusión: Como puedes escuchar, distintos estilos producen distintos resultados para cada limitador, dependiendo mucho además de los ajustes de cada uno. Lo mejor es que elijas dos o tres, experimentes y aprendas cuales son sus puntos fuertes y en qué material son mejores unos u otros.

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© Santi Capote 2022

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